La explosión química en Beirut

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Según los oficiales libaneses, la devastadora explosión en el puerto de Beirut que el día 4 de agosto dejó al menos 135 muertos y más de 4,000 heridos, se debió al indebido almacenamiento, desde septiembre de 2013, de 2,750 toneladas de nitrato de amonio. Habitualmente el nitrato de amonio no se incendia fácilmente, se requieren varios factores para que resulte en una magna explosión.

Carol Perelman/Israel Internacional.-

Quienes hemos visto alguno de los impresionantes videos del suceso podemos acordar que comienza con humo blanco con pequeñas chispas, seguido de la explosión que creó una burbuja de humo blanco, en forma de hongo, seguida de un intenso humo rojo naranjoso que los químicos en Twitter inmediatamente identificaron como óxido de nitrógeno (NO2), sugiriendo que la explosión debía haber sido por nitrato de amonio.

Por su lado, otros químicos tuiteros usaron los videos compartidos en redes para estimar la velocidad de la onda expansiva, de la detonación, en aproximadamente 3,000 metros por segundo, confirmando que en efecto, el origen de la explosión debía ser el nitrato de amonio. Evidentemente cada explosivo, según su composición, tiene otra velocidad de detonación.

Las explosiones se miden en kilotones. Por definición, un kilotón equivale a la explosión de una tonelada de TNT (trinitrotolueno). El accidente registrado a las 6:07 p. m. en Beirut fue de aproximadamente 2 kilotones, generando un sismo de magnitud 3.3 en escala de Richter. Para comprender la intensidad de esta explosión, basta compararla con la del reactor nuclear en Chernobyl, en 1986, de 0.3 kilotones, y con la bomba que detonaron los americanos en Hiroshima en 1945, de entre 12 y 15 kilotones. Se piensa que la explosión en Líbano quedará marcada como una de las más potentes, muy similar a la explosión que en diciembre de 1917 sucedió en el puerto de Halifax, Canadá, y que mató a casi 2,000 personas, ocasionando entre sus daños, un tsunami y devastadora destrucción.

Como comenté, el nitrato de amonio no se incendia solo, por lo que seguramente todo comenzó con un incendio cercano, posiblemente de algún tipo de combustible fósil, aún está por dilucidarse. Este incendio, provocó el humo inicial que hizo que muchos libaneses prendieran sus cámaras de celular, sin saber lo que vendría después. De esta misma forma, con un incendio, inició en 2015 la explosión de nitrato de amonio en Tianjin, China. 

La molécula de nitrato de amonio, cuya fórmula química es NH4NO3 contiene dos nitrógenos, uno en la parte del amonio (NH4) la otra en la del nitrato (NO3). Cuando estos adquirieron energía como resultado del incendio aledaño, provocaron una reacción cuyos compuestos resultantes fueron todos gaseosos. La producción instantánea de los gases hizo que la presión en el lugar aumentara considerablemente, causando la onda expansiva, la devastadora detonación.

Importante recalcar que uno de los gases resultantes de la reacción exotérmica, el óxido de nitrógeno color rojizo naranja, es un contaminante, por lo que los beirutíes, además de tener que buscar entre escombros, reconstruir una ya de por sí devastada ciudad y recuperar la tranquilidad, tendrán que usar cubrebocas, al menos estos días, para protegerse del gas, y por si acaso, también del coronavirus, que hasta el momento había ocasionado 5,417 casos oficiales con 68 muertos.

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